Hallan exoplanetas en donde la vida podría desarrollarse como lo hizo en la Tierra

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Hallan exoplanetas en donde la vida podría desarrollarse como lo hizo en la Tierra

Un equipo de científicos logró identificar un grupo de exoplanetas, donde existen las mismas condiciones químicas que pueden haber conducido a la vida en la Tierra, además, descubrieron que las posibilidades de vida en un planeta como el nuestro están conectadas con el tipo y a fuerza de la luz emitida por su estrella principal.

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La investigación, realizada por un equipo de la Universidad de Cambridge y el Laboratorio de Biología Molecular del Consejo de Investigación Médica, se publica en páginas de la revista Science Advances y propone que las estrellas que emiten suficiente luz ultravioleta (UV) podrían reactivar la vida en sus planetas.

Así, los investigadores identificaron un rango de planetas donde la luz UV de su estrella anfitriona es suficiente para permitir que ciertas reacciones químicas tengan lugar, y que se encuentran dentro del rango habitable donde el agua líquida puede existir en la superficie del planeta.

“Este trabajo nos permite acotar los mejores lugares para buscar vida”, dijo Paul Rimmer, principal autor del estudio. “Nos acerca un poco más a la cuestión de si estamos solos en el universo”.

El nuevo artículo se basa en el trabajo previo de John Sutherland, quien estudia el origen químico de la vida en la Tierra.

Así, un artículo publicado en 2015, por Sutherland y su equipo propuso que el cianuro, aunque un veneno mortal, era de hecho un ingrediente clave en la “sopa primordial” de la que se originó toda la vida en la Tierra.

En esta hipótesis, el carbono de los meteoritos que se estrellaron contra la Tierra joven interactuó con el nitrógeno en la atmósfera para formar cianuro de hidrógeno. El cianuro de hidrógeno llovió a la superficie, donde interactuó con otros elementos de varias maneras, impulsado por la luz ultravioleta del sol.

Los productos químicos producidos a partir de estas interacciones generaron los componentes básicos del ARN, el pariente cercano del ADN que la mayoría de los biólogos cree que fue la primera molécula de la vida que transmitió información.

En el laboratorio, el grupo de Sutherland recreó estas reacciones químicas bajo lámparas UV y generó los precursores de lípidos, aminoácidos y nucleótidos, todos los cuales son componentes esenciales de las células vivas.

“Me encontré con estos experimentos anteriores, y como astrónomo, mi primera pregunta es siempre qué tipo de luz estás usando, que como químicos no habían pensado realmente”, dijo Rimmer.

“Empecé midiendo el número de fotones emitidos por sus lámparas, y luego me di cuenta de que comparar esta luz con la de diferentes estrellas era un siguiente paso directo”.

Los dos grupos realizaron una serie de experimentos de laboratorio para medir cuán rápidamente se pueden formar los componentes básicos de la vida a partir de cianuro de hidrógeno e iones de sulfito de hidrógeno en agua cuando se exponen a la luz ultravioleta. Luego realizaron el mismo experimento en ausencia de luz.

Así, el experimento realizado bajo las luces resultó en los componentes necesarios.

Posteriormente el equipo comparó la química contra la luz UV de distintas estrellas y trazó la cantidad de luz disponible para los planetas alrededor de dichas estrellas para determinar dónde podría activarse la reacción química.

Descubrieron que las estrellas a la misma temperatura que nuestro sol emitían suficiente luz como para que se formaran los bloques de construcción de la superficie de sus planetas. Las estrellas frías, por otro lado, no producen suficiente luz para que se formen estos bloques de construcción, excepto si tienen frecuentes llamaradas solares poderosas que impulsan la química paso a paso.

Entre los exoplanetas conocidos que residen en la zona de abiogénesis se encuentran varios detectados por el telescopio Kepler, incluido Kepler 452b, un planeta que ha sido apodado ‘primo’ de la Tierra, aunque está demasiado lejos para sondear con la tecnología actual.

Según estimaciones recientes, hay tanto como 700 millones de billones de planetas terrestres en el universo observable.

“Obtener una idea de qué fracción ha sido, o podría estar preparada para la vida me fascina. Por supuesto, estar preparado para la vida no es todo y aún no sabemos cuán probable es el origen de la vida, incluso en circunstancias favorables; si es realmente poco probable, entonces podríamos estar solos, pero si no, podemos tener compañía”, concluye Sutherland.

Con información de University of Cambridge.

Imagen principal: NASA/JPL/Caltech

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By | 2018-08-06T00:14:11+00:00 agosto 6th, 2018|Astronomía, Exploración Espacial, NASA, Universo|0 Comments

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