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Océanos de metano en Titán estudiados por la sonda Cassini

titan

De los cientos de las lunas de nuestro sistema solar, Titán es la única con una atmósfera gruesa y grandes depósitos de líquido en su superficie, por lo que es en cierto modo parecido a un planeta como la Tierra.

Tanto la Tierra como Titán tienen atmósferas dominadas por el nitrógeno – más del 95% en el caso de Titán. Sin embargo, a diferencia de la Tierra, Titán tiene muy poco oxígeno; el resto de la atmósfera es principalmente metano y trazas de otros gases, incluyendo etano. Y a las temperaturas gélidas que se encuentran lejos del Sol, el metano y el etano en principio, pueden asentarse en la superficie en forma líquida.

Por esta razón, los científicos habían especulado mucho sobre la posible existencia de lagos y mares de hidrocarburos en Titán, y los datos de la misión Cassini-Huygens de la NASA/ESA no defraudaron. Desde su llegada al sistema de Saturno en 2004, la nave espacial Cassini ha revelado que más de 1.6 millones de kilómetros cuadrados de la superficie de Titán – casi el dos por ciento del total – están cubiertos de líquido.

Hay tres grandes mares, todos cercanos al polo norte de la luna, rodeados de docenas de lagos más pequeños en el hemisferio norte. Sólo un gran lago se ha encontrado en el hemisferio sur.

La composición exacta de estos depósitos de líquido sigue siendo difícil hasta 2014, cuando se utilizó por primera vez el instrumento de radar de Cassini para demostrar que Ligeia Mare, el segundo mar más grande de Titán y similar en tamaño al lago Hurón y el lago Michigan combinados, es rico en metano. Un nuevo estudio publicado en el Journal of Geophysical Research, utilizó el instrumento de radar en un modo diferente, de forma independiente que confirma este resultado.

“Antes de Cassini, esperábamos encontrar que Ligeia Mare estaba compuesto en su mayor parte de etano, que se produce en abundancia en la atmósfera cuando la luz del sol rompe las moléculas de metano en pedazos. En lugar de ello, este mar se hizo predominantemente de metano puro “, dijo Alice Le Gall, miembro asociado del equipo de radar de Cassini en el laboratorio de investigación francés LATMOS, en Paris y autora principal del nuevo estudio.

El nuevo estudio se basa en datos recogidos con el instrumento de radar de Cassini durante el sobrevuelo de Titán entre 2007 y 2015.

Un número de posibles explicaciones podría ser responsable de la composición del mar de metano, según Le Gall. “O bien Ligeia Mare se repone por la lluvia de metano fresco, algo produce la eliminación de etano. Es posible que el etano termine en la corteza submarina, o que de alguna manera desemboque en el mar adyacente, Kraken Mare, algo que requerirá una mayor investigación.”

NASA

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