Asteroides esenciales para saber cómo nació la vida en la Tierra

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Asteroides esenciales para saber cómo nació la vida en la Tierra

Mientras que para muchos los asteroides representan el papel de la amenaza apocalíptica, o son culpados de aniquilar a los dinosaurios para otros, los asteroides desempeñan el papel de “cápsulas del tiempo” que muestran qué moléculas existieron originalmente en nuestro Sistema Solar.

Nicholas Hud, director del Centro para la Evolución Química del Instituto de Tecnología de Georgia, en Atlanta, afirma que tener esa información le brinda a los científicos el punto de partida necesario para reconstruir el camino complejo que inició la vida en la Tierra.

Hud dice que encontrar moléculas en los asteroides proporciona la evidencia más sólida de que tales compuestos estuvieron presentes en la Tierra antes de que se formara la vida. Saber qué moléculas estaban presentes ayuda a establecer las condiciones iniciales que llevaron a la formación de aminoácidos y compuestos relacionados que, a su vez, se unieron para formar péptidos, pequeñas moléculas similares a proteínas que pueden haber iniciado la vida en este planeta.

“Podemos mirar a los asteroides para ayudarnos a entender qué química es posible en el universo”, explica Hud. “Es importante para nosotros estudiar materiales de los asteroides y los meteoritos, las versiones más pequeñas de los asteroides que caen a la Tierra, para probar la validez de nuestros modelos sobre cómo las moléculas en ellos podrían haber ayudado a dar vida”.

De igual forma, expresa Hud, “necesitamos catalogar las moléculas de asteroides y meteoritos porque podría haber compuestos allí que ni siquiera habíamos considerado importantes para hablar del comienzo de la vida”.

Hud, quien participó recientemente como panelista en la reunión anual de la Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia (AAAS, por sus siglas en inglés) hizo su intervención en la conferencia “Asteroides para investigación, descubrimiento y comercio”.

De esta manera se dio a conocer que científicos de la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA, por sus siglas en inglés) han estado analizando compuestos encontrados en asteroides y meteoritos durante décadas, y su trabajo proporciona una comprensión sólida de lo que podría haber estado presente cuando se formó la Tierra misma, explica Hud.

“Si modelas una reacción química prebiótica en el laboratorio, los científicos pueden discutir si tienes o no los materiales de partida correctos. La detección de una molécula en un asteroide o un meteorito es la única evidencia que todos aceptarán para que esa molécula sea prebiótica. Es algo en lo que realmente podemos apoyarnos”, celebró.

Por su parte, el experimento Miller-Urey, realizado en 1952 para simular condiciones que se cree que existieron en la Tierra primitiva, produjo más de 20 aminoácidos diferentes, compuestos orgánicos que son los componentes básicos de los péptidos. El experimento fue iniciado por chispas dentro de un matraz que contenía agua, metano, amoníaco e hidrógeno, todos los materiales que se cree que existieron en la atmósfera cuando la Tierra era muy joven.

Desde el experimento de Miller-Urey, los científicos han demostrado la viabilidad de otras vías químicas hacia los aminoácidos y compuestos necesarios para la vida. En el laboratorio de Hud, por ejemplo, los investigadores utilizaron ciclos de condiciones alternas húmedas y secas para crear moléculas orgánicas complejas a lo largo del tiempo.

Bajo tales condiciones, los aminoácidos e hidroxiácidos, compuestos que difieren químicamente por un solo átomo, podrían haber formado péptidos que condujeron a la formación de moléculas más grandes y complejas, que finalmente exhiben propiedades que ahora asociamos con moléculas biológicas.

“Ahora tenemos una forma realmente buena de sintetizar péptidos con aminoácidos e hidroxiácidos trabajando juntos que podrían haber sido comunes en la Tierra primitiva”, dijo. “Incluso hoy en día, los hidroxiácidos se encuentran con aminoácidos en organismos vivos, y en algunas muestras de meteoritos que se han examinado”.

“Lo que encontramos es que estos compuestos pueden formar moléculas que se parecen mucho a los péptidos modernos, excepto en la columna vertebral que mantiene unidas a las unidades”, sostuvo.

Mientras los geólogos creen que la Tierra fue muy diferente hace miles de millones de años y que incluso el Sol era diferente, produciendo menos luz pero más rayos cósmicos, lo que podría haber ayudado a alimentar las reacciones químicas que forman proteínas, Hud afirma que, por ejemplo “las islas podrían haber sido incubadoras potenciales de por vida, con moléculas que llovían desde la atmósfera”.

De esta manera, en lugar de una sola chispa de vida, las moléculas podrían haber evolucionado lentamente a lo largo del tiempo en una progresión gradual que puede haber tenido lugar a ritmos diferentes en diferentes lugares, tal vez simultáneamente. Diferentes componentes de las células, por ejemplo, pueden haberse desarrollado por separado cuando las condiciones los favorecieron antes de que finalmente se unieran.

Por lo tanto, saber cómo eran las condiciones en la Tierra primitiva proporciona a los científicos una base más sólida para formular hipótesis sobre lo que podría haber sucedido y podría ofrecer pistas sobre otras vías que pueden no haber sido consideradas aún.

“Probablemente hay muchas más pistas en los asteroides sobre qué moléculas realmente estaban allí. Es posible que ni siquiera sepamos qué deberíamos estar buscando en estos asteroides, pero al observar qué moléculas encontramos, podemos hacer preguntas diferentes y más sobre cómo podrían haber influido en el inicio de la vida”.

Instituto de Tecnología de Georgia.

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By | 2018-02-20T08:42:31+00:00 febrero 20th, 2018|Astronomía, Ciencia & Tecnología, La Tierra, NASA, News, Universo|Comentarios desactivados en Asteroides esenciales para saber cómo nació la vida en la Tierra

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