La tectónica del Mediterráneo occidental explicada por el arrastre de “losas”

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La tectónica del Mediterráneo occidental explicada por el arrastre de “losas”

Un nuevo estudio publicado por investigadores de la Universidad de Utrecht en Holanda ha llegado a algunas conclusiones notables sobre qué es lo que causa los terremotos en el área alrededor del Estrecho de Gibraltar, en el Mediterráneo. El estudio, indican podría aplicar a muchas otras áreas del mundo en donde las placas tectónicas están “desapareciendo” bajo el manto de la Tierra.

Con años de trabajo en la región, los geólogos y geofísicos finalmente han logrado una mejor comprensión del complejo sistema tectónico que rodea al Estrecho de Gibraltar que separa al continente Europeo de África en la Península Ibérica y Marruecos.

“La historia geológica de esta área es bastante enigmática y ha sido objeto de un intenso debate durante décadas”, afirma Wim Spakman, profesor de geofísica en la Universidad de Utrecht y principal autor del estudio. “Gracias a lo que hemos descubierto, las piezas del rompecabezas tectónico finalmente están cayendo en su lugar”, dijo.

Uno de los descubrimientos importantes de esta investigación es que el límite de placas entre África y Europa está parcialmente roto. “En esta región, la placa africana en realidad todavía está conectada en gran medida con la placa europea. Realmente no es posible identificar un límite de placa”, dice Spakman.

“Esto explica por qué los muchos terremotos se extienden a lo largo de un área amplia en lugar de estar concentrados en varias zonas de falla importantes. Los ejemplos incluyen el enorme y misterioso terremoto de 1755 que sucedió en el océano Atlántico al oeste de Gibraltar, matando a decenas de miles de personas y devastando todo Lisboa y el Algarve en Portugal. Ese evento es el terremoto documentado más grande en el área europeo-africana. No será la última vez que ocurran tales eventos”.

Los investigadores usaron una exploración sismológica de Tomografía computarizada (CAT) para mapear el manto de la tierra debajo del área. Parece que debajo del Estrecho de Gibraltar, una placa tectónica se zambulle abruptamente hacia el este. Esta “losa” tectónica alcanza una profundidad de casi 700 km por debajo del área del mar entre África y España, al este de Gibraltar.

El proceso de subducción de placa parece ser mucho más complejo de lo que se pensaba anteriormente. Las simulaciones por computadora muestran que, al mismo tiempo que la losa se aleja hacia el este, toda la losa está siendo empujada hacia el norte por el movimiento hacia en esa misma dirección de la placa africana.

“La losa está siendo arrastrada por la placa africana durante millones de años de subducción”, explica Spakman. “Este ‘arrastre de losa’ causa fricción con el manto circundante. Compáralo con la fricción que experimenta tu mano (la losa) cuando mueves tu brazo (la placa) a través del agua”.

“La profunda fricción entre la losa y el manto debida al arrastre de las losas explica cómo se cerraron las vías marítimas norte-marroquíes entre el océano Atlántico y el mar Mediterráneo hace unos seis millones de años”, dice Douwe van Hinsbergen, geólogo de la Universidad de Utrecht y coautor del estudio.

“Esto causó que el área del Mar Mediterráneo se secara, creando gruesas capas de sal de roca y yeso. Este fenómeno se conoce como la Crisis salina del Messiniense, un evento que atrae mucho interés científico a nivel internacional y del cual ahora podemos finalmente explicar la causa”.

La crisis salina del Messiniense fue un periodo en la historia geológica del Mediterráneo caracterizado por una acumulación masiva de sal en su fondo y que probablemente incluyó un periodo de desecación casi completa. Ocurrió entre hace 5.96 y 5.33 millones de años, durante la edad Messiniense, como consecuencia de la desconexión con el océano Atlántico.

La fricción entre la losa y el manto circundante también conduce a sistemas de fallas regionales en la corteza terrestre, cuya causa se desconocía previamente. Van Hinsbergen explica que “estas fallas son muy activas sísmicamente. Ahora que tenemos una mejor comprensión de la causa profunda del movimiento y las grietas en la corteza en toda el área, podemos comenzar a desarrollar investigaciones centradas en dónde podrían ocurrir los terremotos”.

Los investigadores esperan que el proceso de arrastre de losas recién descubierto causado por los movimientos de las placas tectónicas también ocurra en muchas otras regiones. “Esto dará como resultado muchos nuevos conocimientos útiles para la reconstrucción de la historia geológica”, dice Van Hinsbergen.

Spakman agrega: “En realidad, es sorprendente que este importante proceso de arrastre de losa se haya pasado por alto casi por completo desde el descubrimiento de la tectónica de placas hace unos 50 años”.

Universidad de Utrecht.

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By | 2018-02-27T17:33:58+00:00 febrero 27th, 2018|Ciencia & Tecnología, Geología, La Tierra, News, Sismos Internacionales|Comentarios desactivados en La tectónica del Mediterráneo occidental explicada por el arrastre de “losas”

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