La química de una atmósfera cambiante en el Amazonas

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La química de una atmósfera cambiante en el Amazonas

Un bosque tropical remoto y “escasamente” poblado podría parecer un lugar extraño para estudiar los efectos de la contaminación humana. Pero ese no es el caso con el Amazonas, hogar de una de las ciudades de más rápido crecimiento de Brasil.

Manaos, una ciudad con más de dos millones de habitantes ha experimentado en los últimos años un auge en una amplia gama de industrias que van de la refinación de petróleo y la fabricación de productos químicos, pasando por la manufactura de celulares, la construcción naval y el turismo.

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Ese crecimiento ha llevado a cantidades sustanciales de contaminación liberada en la atmósfera y cuando se mueve a sotavento y se encuentra con el aire prístino de la selva tropical, crea un laboratorio del mundo real para los estudiosos de la química de la atmósfera.

Ese laboratorio es el lugar perfecto para estudiar el impacto de la contaminación sobre las concentraciones del compuesto radical hidróxido, conocido también como radical OH, ya que es fácil distinguir el aire regional no contaminado del aire que pasó sobre Manaus.

Los hidróxidos son químicos oxidantes vitales para el delicado equilibrio químico de la atmósfera, al actuar como depuradores de aire natural que eliminan compuestos orgánicos y gases de efecto invernadero como el formaldehído y el metano de la atmósfera.

No obstante los radicales OH también inician reacciones que conducen a contaminantes secundarios que afectan la salud humana y el clima, como las partículas orgánicas y el ozono.

Ahora, investigadores han estado debatiendo si los contaminantes emitidos por las actividades humanas, en particular los óxidos de nitrógeno (NOx), pueden afectar los niveles de radicales OH en una atmósfera prístina, pero cuantificar esa relación ha sido difícil.

El estudio realizado por la Escuela de Ingeniería y Ciencias Aplicadas John A Paulson de Harvard ha cuantificado el efecto de la contaminación por NOx sobre los radicales OH en la selva amazónica, principalmente en Manaos. Los resultados de la investigación han sido publicados en Science Advances.

“Debido a que pudimos contrastar el aire no contaminado con el aire contaminado, esta investigación nos ha brindado una gran oportunidad para comprender cómo la contaminación de la actividad humana afectará la química atmosférica, especialmente con la urbanización continua de áreas boscosas”, dijo Yingjun Liu, principal autor del estudio.

Los investigadores midieron los niveles de isopreno, un compuesto químico emitido naturalmente por los árboles, así como los niveles de los principales productos de oxidación con OH del isopreno. A medida que aumenta la concentración de OH, la relación de productos de oxidación a isopreno aumenta en la atmósfera.
Los investigadores pudieron inferir las concentraciones de OH mediante la recolección de datos en la región de selva tropical, a unos 70 kilómetros de Manaos, durante las estaciones húmedas y secas de 2014.

De esta manera, encontraron que acompañando el aumento de la concentración de NOx de la contaminación urbana, las concentraciones máximas diurnas de OH en la selva se dispararon, aumentando al menos 250 por ciento.

“Nuestra investigación muestra que la capacidad de oxidación sobre los bosques tropicales es susceptible a las emisiones antropogénicas de NOx”, dijo Scot Martin, autor principal del artículo.

“En el futuro, si continúan las tendencias de la deforestación y la urbanización, estos mayores niveles de concentraciones de OH en la atmósfera amazónica podrían llevar a cambios en la química atmosférica, la formación de nubes y la lluvia”, explicó.

SEAS Harvard.

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By | 2018-04-12T10:45:56+00:00 abril 12th, 2018|Cambio Climático, Ecología & Medio Ambiente, La Tierra, News|0 Comments

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