Astrónomos encuentran un exoplaneta cuya atmósfera está libre de nubes

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Astrónomos encuentran un exoplaneta cuya atmósfera está libre de nubes

Mientras hace unos días se reportaba el hallazgo de un exoplaneta que en su atmósfera contiene un halo de helio (WASP-107b), ahora los investigadores encotraron otro exoplaneta cuya atmósfera está libre de nubes.

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El hallazgo marca un gran avance en la búsqueda de una mayor comprensión de los planetas que orbitan más allá de nuestro sistema solar. El equipo que coordinó la investigación fue dirigido por Nikolay Nikolov en la Universidad de Exeter y descubrió que la atmósfera de WASP-96b, un planeta parecido a Saturno, carece de nubes.

Mediante el uso del Telescopio Extremadamente Grande (ESO, en inglés) que se ubica en Chile, el equipo pudo estudiar la atmósfera de WASP-96b cuando pasó frente a la estrella que orbita.

Eso permitió que el equipo midiera la disminución de la luz de estrellas causada por el planeta y su atmósfera, y así lograron determinar la composición de la misma.

En el caso de este planeta, su “huella digital” mostró una presencia completa de sodio que sólo se puede observar en una atmósfera libre de nubes. La huella digital hace referencia átomos y moléculas que tienen una característica espectral única que permite su detección en los objetos celestes.

Los resultados de la investigación han sido publicados en las páginas de la revista Nature.

WASP-96b es un típico gigante de gas caliente similar a Saturno en masa y que excede el tamaño de Júpiter en un 20%. El planeta transita periódicamente una estrella similar al sol a 980 años luz de distancia en la constelación de Fénix, a medio camino entre Piscis y Eridanus.

Durante mucho tiempo se ha predicho que el sodio existe en las atmósferas de los exoplanetas de gas caliente, y en una atmósfera libre de nubes produciría espectros que son similares en forma al perfil de una tienda de campaña.

Nikolov, autor principal de la investigación explica: “Hemos estado observando más de veinte espectros de tránsito de exoplanetas. WASP-96b es el único exoplaneta que parece estar completamente libre de nubes y muestra una clara firma de sodio, por lo que el planeta es un punto de referencia para esta caracterización”.

Se sabe que existen nubes y neblinas en algunos de los planetas y exoplanetas más calientes y fríos del sistema solar. La presencia o ausencia de nubes y su capacidad para bloquear la luz desempeña un papel importante en la carga total de energía de las atmósferas planetarias.

“Es difícil predecir cuál de estas atmósferas calientes tendrá nubes gruesas. Al ver toda la gama de atmósferas posibles, desde las más nubosas hasta las casi libres de nubes como WASP-96b, obtendremos una mejor comprensión de lo que están echas estas nubes” explica Jonathan J. Fortney, coautor del estudio.

La firma de sodio que se ve en WASP-96b sugiere una atmósfera libre de nubes. La observación permitió al equipo medir qué tan abundante es el sodio en la atmósfera del planeta, encontrando niveles similares a los de nuestro propio Sistema Solar.

“WASP-96b también proporciona una oportunidad única para determinar la abundancia de otras moléculas, como el agua, el monóxido de carbono y el dióxido de carbono con futuras observaciones”, indica Ernst de Mooij, otro de los investigadores participantes.

El sodio es el séptimo elemento más común en el Universo. En la Tierra, los compuestos de sodio como la sal le dan al agua de mar su sabor salado y el color blanco de las salinas en los desiertos.

En la vida animal, se sabe que el sodio regula la actividad cardíaca y el metabolismo. El sodio también se usa en la tecnología, como en las bombillas de vapor de sodio, que emiten una luz que va del amarillo al naranja.

El equipo busca observar la firma de otras atmósferas, como agua, monóxido de carbono y dióxido de carbono con los Telescopios Espaciales Hubble y James Webb que será puesto en funcionamiento hacia 2020, así como telescopios en el suelo.

University of Exeter.

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By | 2018-05-08T11:20:36+00:00 mayo 8th, 2018|Astronomía, Exploración Espacial, News, Universo|0 Comments

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