La NASA encuentra material orgánico presente en Marte

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La NASA encuentra material orgánico presente en Marte

El explorador Curiosity de la NASA ha encontrado nuevas pruebas conservadas en rocas de Marte que sugieren que en el planeta podría haber existido vida antigua, así como nuevas pruebas en la atmósfera que se relacionan con la búsqueda de vida actual en el planeta rojo.

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Aunque las pruebas no necesariamente se relacionan con la vida estos hallazgos son una buena oportunidad para futuras misiones que exploran la superficie y el subsuelo del planeta.

Los nuevos hallazgos consisten en moléculas orgánicas “resistentes” en rocas sedimentarias de tres mil años cerca de la superficie así como variaciones estacionales en los niveles de metano en la atmósfera y aparecen en las páginas de un artículo publicado en la revista Science.

Las moléculas orgánicas halladas contienen carbono e hidrógeno, y pueden incluir oxígeno, nitrógeno y otros elementos. Si bien comúnmente, estos se asocian con la vida, las moléculas orgánicas también pueden ser producto de procesos no biológicos y no necesariamente indican la presencia de vida.

“Con estos nuevos hallazgos, Marte nos dice que mantengamos el curso y sigamos buscando pruebas de vida. Confío en que nuestras misiones actuales y planeadas desbloquearán descubrimientos aún más impresionantes en el planeta rojo”, explicó Thomas Zurbuchen, principal coordinador de la investigación.

Por su parte, Jen Eigenbrode del Goddard Space Flightcenter de la NASA dijo que “Curiosity no ha determinado la fuente de las moléculas orgánicas. Ya sea que tenga un registro de la vida antigua, haya sido alimento para la vida o haya existido en ausencia de vida, la materia orgánica en los materiales marcianos contiene pistas químicas sobre las condiciones y los procesos planetarios”.

Aunque la superficie de Marte es inhóspita hoy en día, hay pruebas claras de que, en el pasado remoto, el clima marciano permitió que el agua líquida, un ingrediente esencial para la vida tal como se le conoce, se agrupara en las superficie.

Los datos de Curiosity revelan que hace miles de millones de años, un lago de agua dentro del Cráter Gale contenía todos los ingredientes necesarios para la vida, incluídos los componentes químicos y las fuentes de energía.

“La superficie marciana está expuesta a la radiación del espacio. Tanto la radiación como los productos químicos agresivos descomponen la materia orgánica “, dijo Eigenbrode.

“Encontrar moléculas orgánicas antiguas en los primeros cinco centímetros de roca que se depositaron cuando Marte pudo haber sido habitable, es un buen augurio para que aprendamos la historia de las moléculas orgánicas en Marte con misiones futuras que profundizarán aún más”.

En un segundo artículo, los científicos describieron el descubrimiento de variaciones estacionales de metano en la armósfera marciana casi a lo largo de tres años del planeta, que son casi seis de la Tierra. La variación fue detectada por el Conjunto de Instrumentos de Análisis de Muestras (SAM) presente en el Curiosity.

La química de la roca del agua podría haber generado el metano, pero los científicos no pueden descartar la posibilidad de orígenes biológicos. Anteriormente se había detectado metano en la atmósfera de Marte en columnas grandes e impredecibles. Este nuevo resultado muestra que los bajos niveles de metano dentro del Cráter Gale alcanzan su punto máximo en los cálidos meses de verano y disminuyen en el invierno cada año.

Para identificar material orgánico en el suelo marciano, Curiosity perforó rocas sedimentarias conocidas como mudstone de cuatro áreas en Gale Crater. Esta piedra de barro se formó gradualmente hace miles de millones de años a partir del cieno que se acumuló en el fondo del antiguo lago. Las muestras de roca fueron analizadas por SAM, que utiliza un horno para calentar las muestras (en exceso de 900 grados Fahrenheit, o 500 grados Celsius) para liberar moléculas orgánicas de la roca en polvo.

Los resultados también indican concentraciones de carbono orgánico del orden de 10 partes por millón o más. Esto está cerca de la cantidad observada en los meteoritos marcianos y aproximadamente 100 veces mayor que las detecciones previas de carbono orgánico en la superficie de Marte. Algunas de las moléculas identificadas incluyen tiofenos, benceno, tolueno y pequeñas cadenas de carbono, como propano o buteno.

En 2013, SAM detectó algunas moléculas orgánicas que contienen cloro en las rocas en el punto más profundo del cráter. Este nuevo descubrimiento se basa en el inventario de moléculas detectadas en los antiguos sedimentos del lago en Marte y ayuda a explicar por qué se conservaron.

Con información de la NASA.

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By | 2018-06-10T20:29:48+00:00 junio 10th, 2018|Astronomía, Exploración Espacial, News|0 Comments

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